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D’où vient le Covid ? Voici ce que nous savons et ne savons pas

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WASHINGTON – La conclusion du département de l’Énergie, avec une « faible confiance », selon laquelle une fuite accidentelle de laboratoire en Chine a probablement causé la pandémie de coronavirus a ravivé les questions sur ce qui a déclenché la pire crise de santé publique depuis un siècle – et si le virus au cœur de celle-ci était en quelque sorte lié à la recherche scientifique.

Les scientifiques et les agences d’espionnage ont essayé assidûment de répondre à cette question, mais il est difficile d’obtenir des preuves concluantes. Les agences de renseignement du pays sont divisées et aucune d’entre elles n’a changé ses conclusions après avoir vu les conclusions du ministère de l’Énergie, ont déclaré des responsables.

Les scientifiques qui ont étudié la génétique du virus et les modèles par lesquels il s’est propagé affirment que la cause la plus probable est que le virus est passé des mammifères vivants aux humains – un phénomène scientifique connu sous le nom de « débordement zoonotique » – au marché de gros de fruits de mer de Huanan à Wuhan, en Chine, la ville dans laquelle les premiers cas de Covid-19 sont apparus fin 2019.

Mais d’autres scientifiques disent qu’il existe des preuves, bien que circonstancielles, que le virus provenait d’un laboratoire, peut-être l’Institut de virologie de Wuhan, qui avait une expertise approfondie dans la recherche sur les coronavirus. Les accidents de laboratoire se produisent; En 2014, après des accidents impliquant la grippe aviaire et l’anthrax, les Centers for Disease Control and Prevention ont resserré leurs pratiques de biosécurité.

Le débat est politiquement tendu. La théorie de la fuite en laboratoire a gagné du terrain parmi les républicains au printemps 2020 après que le président Donald J. Trump, qui a utilisé des termes incendiaires pour blâmer la Chine pour la pandémie, s’est accroché à l’idée. De nombreux démocrates n’ont pas été convaincus par l’hypothèse de la fuite en laboratoire; Certains disent qu’ils croient à l’explication des causes naturelles, et d’autres disent qu’il n’y aura peut-être jamais assez d’intelligence pour tirer une conclusion.

Les conclusions du département de l’Énergie ont donné un coup de pouce aux républicains de la Chambre, qui enquêtent sur les origines de la pandémie. Mais au-delà de la politique, les experts disent que comprendre ce qui a causé une crise de santé publique qui a tué près de sept millions de personnes pourrait aider les chercheurs à comprendre comment prévenir la prochaine.

Voici ce que nous savons, et ne savons pas, sur les origines du coronavirus.

Il est souvent difficile de trouver l’origine des virus, mais la Chine a aggravé ce problème en rendant très difficile la collecte de preuves.

Au moment où les chercheurs chinois sont arrivés pour prélever des échantillons sur le marché de Huanan, la police avait fermé et désinfecté le marché parce qu’un certain nombre de personnes qui y étaient liées étaient tombées malades de ce qui serait plus tard reconnu comme Covid. Il ne restait plus d’animaux vivants du marché.

Certains scientifiques pensent également que la Chine a fourni une image incomplète des premiers cas de Covid. Et ils craignent qu’une directive aux hôpitaux au début de l’épidémie pour signaler les maladies spécifiquement liées au marché ait conduit les médecins à négliger d’autres cas sans tels liens, créant ainsi un instantané biaisé de la propagation.

Les experts ont essayé de contourner les lacunes dans les données.

Les scientifiques ont examiné des cas de patients hospitalisés avant l’appel pour que les médecins recherchent des liens avec le marché. Ils ont également cartographié les emplacements des premiers cas de Covid à Wuhan – y compris les personnes qui étaient initialement liées au marché et celles qui ne l’étaient pas – et ont trouvé ce qu’ils disent être des signes que le virus a commencé à se propager sur le marché.

Certains de ces mêmes scientifiques ont étudié des cartes de l’endroit où les enquêteurs ont trouvé le virus sur le marché de Huanan, y compris les murs, les sols et autres surfaces, et ont constaté que ces échantillons étaient regroupés dans une zone du marché où des animaux vivants étaient vendus.

Et des analyses génétiques distinctes dès les premiers stades de la pandémie, ont déclaré certains scientifiques, suggèrent que le virus s’est propagé aux personnes travaillant ou faisant leurs achats au marché à deux occasions distinctes.

D’autres scientifiques ont contesté le fait que des études comme celles-ci puissent indiquer une origine du marché avec beaucoup de confiance. Ils ont dit, par exemple, que la preuve de deux retombées distinctes sur le marché pourrait également être la preuve de l’évolution du virus à mesure qu’il se propage d’une personne à l’autre.


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Certains ont ala donc fait valoir que malgré toute l’attention accordée à l’Institut de virologie de Wuhan, pas assez a été accordée à un autre site de recherche dans la ville, le Centre de contrôle et de prévention des maladies de Wuhan. Ce centre est beaucoup plus proche du marché de Huanan.

En octobre, les républicains du comité sénatorial de la santé ont publié une analyse des origines de la pandémie qui affirmait qu’elle était « très probablement le résultat d’un incident lié à la recherche », tout en reconnaissant que la conclusion n’était « pas destinée à être déterminante ».

Le rapport a mis en lumière ce que ses auteurs ont décrit comme des lacunes dans la théorie des origines naturelles, ainsi que des « problèmes de biosécurité persistants » à l’Institut de virologie de Wuhan. Le rapport, cependant, s’appuyait largement sur des preuves publiques existantes, plutôt que sur des informations nouvelles ou classifiées, et n’a pas produit de preuves montrant que l’institut de Wuhan stockait dans ses collections un virus qui aurait pu devenir le virus causant le Covid-19, avec ou sans bricolage scientifique.

L’hypothèse de la fuite en laboratoire est renforcée, selon le rapport, par l’absence de toute preuve publiée que le SRAS-CoV-2, le virus qui cause le Covid-19, circulait chez les animaux avant la pandémie. Les échantillons de virus collectés sur les réfrigérateurs, les comptoirs et autres surfaces du marché de Huanan étaient génétiquement similaires à des échantillons humains, ce qui suggère que le virus a été excrété par des humains, et non par des animaux, a-t-il déclaré.

Mais certains experts ont déclaré que l’incapacité de trouver un animal infecté ne prouvait rien, car la Chine a fermé le marché et tué tous ses animaux avant qu’ils ne puissent être testés.

En 2018, avant la pandémie, l’institut de Wuhan et ses partenaires – dont EcoHealth Alliance, un groupe de recherche dont les travaux ont été financés par les États-Unis – ont demandé un financement du ministère de la Défense pour collecter et expérimenter sur des coronavirus présentant de nouveaux caractères qui les rendraient hautement transmissibles chez l’homme.

Le projet de groupe n’a jamais été financé. Mais le rapport a souligné cette proposition, notant que le virus qui cause le Covid-19 a des traits similaires à ce que les chercheurs recherchaient. Cela a persuadé certains scientifiques qu’une fuite de laboratoire était possible. Le rapport républicain du Sénat a supposé que le virus s’était peut-être échappé – peut-être en infectant un chercheur qui l’avait ensuite transporté à l’extérieur du laboratoire.

Les National Institutes of Health ont payé une partie du travail de l’EcoHealth Alliance à Wuhan, mais les responsables du NIH ont déclaré à plusieurs reprises que les virus étudiés avec l’argent des contribuables américains ne ressemblaient en rien à celui qui cause le Covid-19. Mais le Dr Lawrence A. Tabak, directeur par intérim du NIH, a reconnu lors d’une récente audience au Congrès qu’il ne savait pas quel autre travail l’institut de Wuhan faisait.

En mai 2021, plusieurs mois après son entrée en fonction, le président Biden a ordonné aux agences de renseignement du pays de mener une enquête de 90 jours sur la cause de la pandémie. Les conclusions de cet examen ont été publiées en août 2021 et ont réaffirmé ce que les agences avaient précédemment dit: la théorie des origines naturelles et la théorie des fuites de laboratoire étaient plausibles.

Dans une déclaration à l’époque, M. Biden avait appelé la Chine à être plus transparente sur ce qui avait conduit à l’émergence du virus à la fin de 2019.

La nouvelle conclusion du ministère de l’Énergie est basée sur des renseignements qui ne sont pas accessibles au public, il est donc difficile de savoir ce qui explique le changement. Mais l’utilisation par le ministère de l’expression « faible confiance » indique que son niveau de certitude n’est pas élevé. Le F.B.I., cependant, a conclu avec une « confiance modérée » que le virus est sorti accidentellement d’un laboratoire.

Quatre autres agences de renseignement et le Conseil national du renseignement ont conclu, avec peu de confiance, que le virus a très probablement émergé par transmission naturelle. La CIA, la principale agence d’espionnage du pays, n’a pas pris position et reste indécise.

Les républicains de la Chambre ont tenté d’enquêter sur les origines de la pandémie et de recueillir des preuves qui pourraient faire la lumière sur ce qui l’a causée – y compris si la Chine a caché des faits sur l’épidémie initiale et quelles recherches les impôts américains ont pu financer à Wuhan.

Maintenant que les républicains sont en charge de la Chambre, ce travail d’enquête s’intensifie dans plusieurs comités, notamment le Comité du renseignement, le Comité de l’énergie et du commerce et le Sous-comité spécial sur la pandémie de coronavirus. Le sous-comité tiendra sa première audience sur la question des origines le 8 mars, a déclaré une porte-parole.

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